Де́льта  – низменность при впадении реки в море или озеро , прорезанная сетью рукавов и протоков .

Сходство части суши, заключённой между расходящимися рукавами Нила и Средиземным морем, с греческой буквой Δ впервые отметил древнегреческий историк и путешественник Геродот. В научную литературу термин «дельта» ввёл геолог Ч. Лайелл в своих работах в 1830–1850-х гг. При этом он особо отмечал, что дельта не обязательно должна иметь треугольную форму. С древних времен (начиная с Геродота, Страбона, Птолемея) дельты привлекали внимание географов. Многие дельты были открыты и описаны известными путешественниками, мореплавателями, землепроходцами. За рубежом дельты изучали в основном геологи и геоморфологи. В исследование дельт в нашей стране большой вклад внесли многие естествоиспытатели, геологи, почвоведы, геоморфологи, гидрологи и океанологи. Современную отечественную школу изучения речных дельт отличает широкий географический подход, применение комплекса гидрологических, геоморфологических и ландшафтных методов, практическая направленность.

Дельта – это часть устья реки . Дельты являются составными частями устьев рек дельтового, дельтово-эстуарного и эстуарно-дельтового типов.

Любая дельта начинается с её вершины, где река разделяется на первые магистральные рукава. Например, вершиной дельты Волги служит место деления реки на два крупных рукава – Волгу (как продолжение реки в пределах дельты) и отходящий влево рукав Бузан. С морской (озёрной) стороны дельта всегда находится либо открытое устьевое взморье, либо полузакрытый водоём эстуарий , т. е. водоём в виде узкого залива, лимана, лагуны. Дельты, формирующиеся на открытом устьевом взморье, называют дельтами выдвижения, а в полузакрытом водоёме эстуарного типа – дельтами выполнения. Дельты разделяют на морские и озёрные, приливные и неприливные, многорукавные и малорукавные. Дельты выдвижения делят на клювовидные (Тибра, Куры, Магдалены), дугообразные (Нила, Нигера, Яны ), лопастные (Миссисипи). Дельты также подразделяют на группы по преобладающему влиянию на их формирование трёх факторов – речного стока , волнения и приливов.

Дельту от моря, озера , эстуария отделяет её нижний (морской, озёрный или эстуарный) край, который может быть изрезанным (русловым) или выровненным (прибойным).

Любая дельта состоит из части суши, называемой дельтовой равниной (или дельтовой поймой ) и гидрографической сети (комплекса естественных и искусственных водных объектов ). Дельтовую равнину образуют взаимопроникающие слои речных, озёрных и прибрежно-морских отложений. Под современными дельтами нередко залегает толща древнедельтовых отложений. Эти отложения часто служат коллекторами для нефти и газа, например в Сибири, в отложениях древней дельты Волги (как на современной суше, так и на дне Каспийского моря ), в Луизиане, Нигерии, Венесуэле.

Гидрографическая сеть дельт сложна и изменчива. Она включает в себя сеть водотоков – рукава (крупные водотоки, транзитом переносящие воды реки в приёмный водоём), протоки (более мелкие водотоки, соединяющие между собой разные рукава, рукава и водоёмы), искусственные каналы (оросительные, обводнительные, судоходные и др.). Количество рукавов и протоков в дельтах тем больше, чем меньше мутность воды в реке (и слабее процессы отложения наносов), меньше глубина устьевого взморья и слабее воздействие морского волнения. Одни из самых многорукавных дельт сформировались в устьях рек Волги , Лены , Ориноко, Ганга и Брахмапутры, Нигера. К водоёмам относятся дельтовые озера, вдающиеся в дельту морские заливы (куты), отделенные от моря косами-пересыпями дельтовые лагуны, искусственные водохранилища и др. К водным объектам дельт также относят болота , плавни, солёные марши, приливные осушки.

Ландшафт дельт специфичен и разнообразен. Благодаря плодородным илистым почвам, обилию влаги и питательных веществ дельты обладают богатейшим растительным покровом (от густых зарослей тростника и тугайных лесов до влажных тропических лесов и мангровых зарослей в зависимости от климатических условий). В дельтах обитают разнообразные животные: рыбы, птицы, пресмыкающиеся, крупные млекопитающие. В областях сухих или с недостаточным увлажнением (степи, полупустыни, пустыни) ландшафт дельт резко контрастирует с ландшафтом прилегающих территорий; в некоторых засушливых регионах дельты являются своеобразными оазисами. В дельтах на относительно небольшой площади находятся сильно различающиеся друг от друга многочисленные изменчивые и чувствительные к внешним воздействиям водные, наземные и наземно-водные экосистемы, включая водно-болотные угодья . Дельты отличаются от других природных объектов необычайным биоразнообразием и большой биопродуктивностью.

Наибольшую площадь имеет объединённая дельта Ганга и Брахмапутры – около 100 тыс. км 2 ; площадь дельты Амазонки по новым данным около 90 тыс. км 2 . Самые крупные дельты в России у рек Лены (32 тыс. км 2 ) и Волги (13,9 тыс. км 2 ). Все дельты мира занимают всего около 3% площади суши; на долю дельтовых берегов приходится около 9% длины береговой линии океанов и морей. Несмотря на относительно небольшие размеры, благодаря своему географическому положению между реками и морями и богатым природным ресурсам дельты играют важную экологическую и экономическую роль в глобальном и региональном масштабах. Через дельты осуществляется глобальный перенос воды, наносов, растворённых веществ, теплоты; дельты выполняют важную функцию в поддержании экологического равновесия на обширных сопредельных пространствах суши и моря. Дельты – места нереста, нагула, откорма, миграции рыб, гнездования, кормежки и зимовки птиц.

Богатые водные, земельные, биологические, минеральные ресурсы дельт широко используются многими отраслями экономики и, прежде всего, сельским и рыбным хозяйством и водным транспортом. Благодаря своим природным богатствам дельты крупных рек (Хуанхэ, Янцзы, Нила, Инда, Ганга и Брахмапутры, Меконга, Амударьи и др.) стали одними из древнейших очагов орошаемого земледелия и человеческой цивилизации в целом. Многие дельты России (Волги, Дона , Кубани , Терека и др.) и в настоящее время являются крупными центрами сельскохозяйственного производства и рыбного промысла. Во многих дельтах мира находятся крупные портовые и промышленные центры (Санкт-Петербург, Архангельск, Астрахань, Ростов-на-Дону, Херсон, Измаил, Рига, Амстердам, Роттердам, Новый Орлеан, Ханой, Шанхай, Дакка, Калькутта и др.). Дельты – одни из самых густонаселенных районов мира. Многие дельты в последнее время сделались центрами туризма и рекреации. В дельтах Волги, Дуная, Ганга и Брахмапутры, Роны и др. находятся крупные заповедники с международным статусом и национальные парки.

В.Н. Михайлов, М.В. Михайлова